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【國際視野】5G投資正當時,商用市場指日可待


中國科技企業的5G 技術世界領先。

如果說 2018年最熱門的話題之一是人工智慧(AI),那麼 2019年肯定非5G行動通訊技術莫屬。2018年中美貿易戰,間接使5G成為世界舞台的新焦點,因為美國政府抵制中國的科技企業華為,企圖封殺後者的 5G設備出口,從而使得5G設備變成國家戰略的新角力點。由今年初始,5G行動通訊便取代AI,成為各大小媒體爭相報道的焦點。

撰文  蘇梓

經過市場熱炒, 5G通訊儼然成了科技行業的新寵,甚至國家發展的重點戰略。就在上個月中國「兩會」召開期間,新聞中心便首次實現5G信號全覆蓋,一度使5G成為熱話之首。不過目前卻鮮少關於 5G商機的討論,關於這項技術如何實現市場化,仍然「 雷聲大雨點小 」。電信商們是如何看待這塊「 大蛋糕 」、透過使用 5G技術來營利?5G的發展存在哪些局限,以及目前世界各國5G技術的發展如何?本刊將一一對這些問題進行探討。

目前最快網速技術

正如之前的3G、4G,顧名思義,5G是指第五代行動通訊技術(5th generation mobile networks)。2018年6月, 國際3GPP(第三代合作夥伴計劃)大會訂下第一個 5G標準,是將現有 4G通訊技術加以延伸,理論上能提供更快速、低延遲的無線通訊技術。

在互聯網世界里,5G通訊技術等同於大範圍的高速 Wi-Fi網絡。目前人們普遍使用的智能手機,大部分採用 4G通訊系統,移動裝置均遵循第四代通訊技術標準,透過裝置內的天線連接電信商的基地台上網。

根據 IMT-2020的性能標準, 5G服務最高要能以 20 Gbit/s(吉位元每秒,吉為10的9次方)的速度支援覆蓋範圍內的使用者,且使用者彼此間的傳輸速度要達到最低 1 Gbit/s的標準,傳輸的延遲要低於 1ms(0.001秒),相較於 4G系統的延遲時間 50ms(0.05秒),縮短了近 50倍。平均而言,5G就是速度比現有 4G的傳輸速度快數十倍甚至上百倍。未來 5G傳輸的延遲將會非常低,連線的穩定度則更高。

以上說的是什麼概念?舉個具體的例子,使用5G網絡,人們1秒鐘便可在手機上下載一部電影,還可盡情玩大容量的AR/VR(擴增實境/虛擬實境)遊戲。此外5G堪稱「大規模、廣連接」,每平方公里支持100萬個連接,實現真正意義上的「物聯網」。

市場獲利仍需時

聽上去相當吸引,不過現實是,目前電信商嘗試把 5G服務定位成「無線固網」,來取代平常家庭用固網,並以 Wi-Fi熱點的方式來連接行動設備;「5G手機」現時也僅僅處於早期試驗階段,即使於今年推出,使用者僅能在特定的地方使用 5G高速傳輸,其他大部分時間的體驗其實與一般的 4G手機無異,要花費好幾倍的價格才能取得配備 5G模組的手機。

此外, 5G的頻寬標準不像過去 4G技術的統一性,各個國家,甚至是電信商彼此之間使用的頻段差異也可能很大,未來 5G手機需要在通訊模組中塞入比以往更多的天線零件,因此對於手機廠商的工藝及成本也是一大考驗。比如初期的5G手機可能會分成好幾個版本販售,等待成熟後才會逐漸通用。儘管當前媒體和業界都在大談特談 5G市場的規模及潛藏商機,但很多也只是夢想而已。唯一能夠看到的,只是「銷售 5G設備及衍生顧問服務」這塊領域。

儘管如此,電信設備商對 5G的未來充滿憧憬,也勾勒出眾多的使用願景,目的是為了吸引業界進一步投資 5G設備及相關服務。但這是否能吸引一般大眾或是企業廣泛採用,仍不得而知,在整個生態系尚未成形時,電信商認為初期 5G是個風險很高的投資,因此格外謹慎。因此,5G技術背後潛在的商業利益尚在探索期,市場定位也未明確,還沒有人發現要如何從商用 5G系統中找到可行的商業模式。

此外,5G對於通信商的系統負荷能力要求非常高。據國際研究暨顧問機構 Gartner 預測,即使到了 2022 年,商用 5G 的通訊服務供應商中仍有半數會因系統無法完全滿足 5G 使用案例的需求 ,而難以從後端技術基礎架構的投資中獲利。大部分通訊服務供應商要等到 2025 至 2030 年這段期間,才能在他們的公共網絡上實現完整的端對端 5G 基礎架構,他們首先把重心放在 5G 無線電通訊,然後才是其他,主要原因在於各通訊服務供應商的 5G 公共網絡計劃,在時間規劃和範圍都大不相同。

中國5G或成世界標桿

從美國對中國5G技術封殺,外界也了解到一個訊息,那就是中國的通信技術引起世界刮目相看。尤其是以中國移動為首的國家級電訊企業,在全世界已建立起了覆蓋最全面的通信網絡,包括大城市和廣大農村地區。在5G出現之前,中國移動運行的網絡分別有2G的GSM、3G的TD-SCDMA、4G的TD-LTE,網絡複雜度高,在網絡上除了承載語音、數據,還有大量的物聯網服務。因此有分析指出,未來如果要建立全世界5G的標準,中國移動在此方面的看法和要求就成為5G發展的一個標桿。

回溯至2G時代,中國的通信設備基本可說是一片空白,到後期才有了少量的設備。可以說與歐美差距極大;到了3G時代,中國的華為、中興通訊、大唐電信開始借助中國的TD-SCDMA在中國市場發力,其中華為、中興也通過技術積累,在WCDMA上做了較大的研發和積累,產品富有競爭力,在國際市場上漸漸打開市場。

至於歐洲企業,則是通過統一標準,整合力量,確立了自己在世界的領先地位。相比之下,美國從2G到3G卻缺乏整合,各企業競爭非常激烈,政府在各個不同的集團利益中搖擺,支持的企業不斷變換。到了3G時代,因為標準爭奪處於下風和WiMax(一種高速無線數據網絡標準)的全面失敗,美國的設備商均受到較大打擊。

隨後進入4G時代,全世界通信系統設備進一步整合,中國企業借助自己技術積累和研發能力加強,同時服務水平高,總體價格也非常有競爭力,在市場上漸漸成為主力。在該時代,通信系統的格局基本是華為第一,在全世界176個國家和地區參與了網絡建設,網絡的品質和服務受到歡迎,成為世界上最強大的通信系統設備製造商。歐洲系統設備商愛立信排第二,不過在全球的份額遜於華為;諾基亞則是一步步將式微的通訊企業都整合起來,包括朗訊(Lucent)、阿爾卡特(Alcatel)、上海貝爾等,位置排在第三;第四是中興,第五是三星。至於其他諸如中國的大唐、日本的NEC等,主要注重本土市場,在全球缺乏足夠的競爭力。

除了端到端的系統設備,還有大量的天線、小基站、直放站等相關的設備生產商,這些企業也是中國佔最多。所以可以說,今時今日全世界通信系統設備綜合實力最強的,要數中國。

規模發展有賴部署

若想發展好5G,一個很重要的因素是電信運營商的網絡部署能力,因為只有部署好網絡,普通民眾才能有機會使用,業務才能開展,這就需要電信運營商的網絡部署能力。中國擁有目前全球實力最強的電信運營商,其中中國移動擁有用戶數9.2億,是全世界用戶數量第一的電信運營商,用戶數差不多相當於整個歐洲的人口;中國電信和中國聯通的用戶數也居世界電信運營商的前列。

中國電信運營商擁有強大的網絡部署能力,今天中國的4G基站已經覆蓋99%的用戶,國內三大電信運營商的4G基站數超過350萬個,總基站數超過640萬個,這個數目是全世界任何一個國家無法比擬。而美國4G基站數不超過30萬個,印度的總基站數也不超過70萬個。在數量上中國和世界任何一個大國相比,數量都是其它國家的10倍甚至更多。基站的數量意味了網絡覆蓋能力,網絡的品質好。中國國民赴境外旅遊,都有一個普遍的感覺,那就是在歐美很多國家,出了城市不遠就沒有網絡了,或是網絡品質很差。此外在很多地方,即使有網絡,但也不穩定,這表明網絡覆蓋得不好。

成超級大國入門券

現在華為是全球最大電信設備供應商,全球市佔率估計為 40%,其中 60% 收入來自中國境外,為全球 500 多家電信網絡運營商提供服務,而中興通訊之前一直致力於向海外市場提供 4G 網絡設備,因此一直希望繼續推行全球 5G 項目。但有意見認為,正是這一點引起了美國的猜忌和反對。由於 5G 無線技術將徹底改變世界經濟,美國擔心安全問題之外,更擔心中國的目標是結束美國的高科技優勢。儘管美國連同盟國抵制華為與中興的 5G 設備,但是華為的低價策略讓全世界急於發展 5G 的國家陷入兩難。

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